Cómo tratar el agua en el campo

¿Por qué todo el alboroto sobre el tratamiento del agua al aire libre? La respuesta es que no hay una manera fácil de saber si ese arroyo de aspecto prístino que se encuentra a unos cientos de metros de su campamento alberga o no un microbio que busca el intestino. Si cualquier animal, incluidos los humanos, puede llegar a una zona, también pueden hacerlo los microorganismos causantes de enfermedades.

Es posible que encuentre personas que afirmen que llevan años bebiendo felizmente agua no tratada en el campo. Más allá de la mera buena suerte, es posible que tengan sistemas inmunitarios especialmente robustos. Estas personas sin síntomas pueden, por supuesto, seguir llevando su secreto microbiológico a todos y cada uno de los nuevos campamentos.

La mejor práctica es tratar el agua de cualquier fuente, que es lo que hacen la mayoría de los visitantes conocedores del exterior. Este artículo ofrece una visión general y consejos sobre el tratamiento del agua al aire libre.

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Principales tipos de amenazas transmitidas por el agua

Cualquier fuente de agua de la Tierra puedes contener patógenos microscópicos, un zoológico fluvial que se genera cuando esa fuente se contamina con heces humanas o animales. La ingestión de tan sólo 10 microorganismos causantes de enfermedades es suficiente para producir diarrea y otros síntomas de deshidratación.

Los patógenos, algunos de los cuales pueden sobrevivir durante meses a la intemperie, se clasifican en tres tipos principales:

Los protozoos incluyen Cryptosporidium parvum y Giardia lamblia. Éstas tienen un quiste exterior duro que las protege contra ciertas tustancias químicas. Sin embargo, su tamaño relativamente grande hace que sean más fáciles de filtrar del agua.

Las bacterias incluyen Escherichia coli (E. coli), Salmonella, Campylobacter y muchas otras. Estos microorganismos de tamaño medio también pueden eliminarse mediante filtros de agua.

Los virus incluyen la hepatitis A, el rotavirus, y el norovirus. Como son más pequeños que los protozoos y las bacterias, son difíciles de filtrar del agua. Técnicamente hablando, al tratar el agua eliminándolos o neutralizándolos es cuando se está «purificando» el agua.

Consejo: lleva siempre un sistema de tratamiento de reserva. Un filtro puedes perderse; las pilas pueden agotarse; un dispositivo puedes romperse. Los productos químicos ofrecen una seguridad adicional con un peso insignificante. Hervir es una opción de reserva segura: lleva el agua a ebullición durante 1 minuto, o durante 3 minutos si está por encima de los 6.500 pies.

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Dónde recoger agua

gathering water for treatment in the backcountry
Qué buscar en una fuente de agua:

  • Agua que fluye, especialmente en un arroyo o río. Es una buena opción porque no favorece el crecimiento de algas ni la acumulación de microorganismos. Una ventaja es que los mosquitos no ponen huevos en el agua que fluye rápidamente.
  • Si no dispone de una fuente de flujo claro, busca agua tranquila (un lago, un estanque, un arroyo de movimiento lento) sin muchos sedimentos o limo. El agua más clara pasa más rápidamente por el filtro y reduce la posibilidad de atascos.
  • Un lugar que le permite llegar bien lejos de la orilla, donde los microorganismos tienden a acumularse en mayores concentraciones.

Consejo: Después de una lluvia fuerte, espera antes de recoger el agua para su tratamiento. Cuando los arroyos están crecidos, la lluvia ha arrastrado material superficial a ellos, así como a los lagos y otras fuentes de agua. Esto aumenta la carga bacteriana y enturbia el agua recogida.

Señales de peligro en una fuente de agua:

Los siguientes indicios sugieren una mayor probabilidad de contaminación. Si puedes elegir otra fuente de agua, hazlo. Si no, sigue cuidadosamente las instrucciones de tratamiento del agua para su producto.

  • El agua (sobre todo en las elevaciones más bajas) cerca de prados o pastos donde hayan pastado animales o cerca de campamentos populares y establecidos.
  • Evidencia de tráfico de animales de carga u otra actividad de animales domésticos.
  • Señales de comportamiento humano descuidado o de una visita humana prolongada.
  • Cantidades excesivas de espuma o escoria marrón, que pueden indicar floraciones de algas; aunque las algas en sí mismas rara vez son dañinas, indican un entorno rico en nutrientes para que crezcan los microorganismos.
  • Nieve sucia, que indica visitantes e impactos humanos; además, no asuma que incluso la nieve de aspecto limpio es «segura» porque las bacterias pueden vivir durante meses en el hielo.

Cómo recoger agua

gathering water in the backcountry
Lo más importante cuando recoge agua para su tratamiento es buscar el agua más limpia posible. Las hojas, las algas y el limo no suponen una amenaza, pero complican el proceso de tratamiento del agua cuando están presentes. Si el agua turbia o limosa es inevitable, considera estas estrategias:

  • Recoge de la superficie: Utiliza la olla de cocina y recoge agua de cerca de la superficie de la sección de agua menos turbia que pueda localizar. Deja que la olla se asiente para que el sedimento se hunda hasta el fondo. Ten cuidado de no perturbar el sedimento mientras trata esta agua ahora más clara.
  • Utiliza un prefiltro. Si está utilizando un filtro, es probable que su manguera de entrada tenga uno en el extremo. Evita que los residuos más grandes obstruyan el elemento filtrante interno. Los prefiltros son aún más esenciales para las opciones de tratamiento UV, y a menudo se venden como un elemento accesorio. ¿No tiene prefiltro? Cuele el agua a través de un pañuelo antes del tratamiento.
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Muchas enfermedades que se atribuyen al agua en mal estado se deben en realidad a la falta de higiene, así que mantén las manos limpias. Guarda desinfectante para manos y úselo con frecuencia, cada vez que responda a la llamada de la naturaleza. También es una buena práctica desinfectarse antes de preparar la comida, antes del servicio de agua y después de que tus manos hayan estado en contacto con una fuente de agua natural.

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Prácticas de no dejar rastro

Las buenas prácticas son necesarias para mantener prístinas las fuentes de agua. Como cada vez somos más los que visitamos lugares salvajes, debemos volver a dedicarnos a los principios de No Dejar Rastro. A continuación se exponen algunos de los principios clave relacionados con la preservación de la calidad del agua de las zonas de montaña:

  • Acampa al menos a 60 metros de las fuentes de agua.
  • Elimine adecuadamente los desechos humanos al menos a 200 pies de las fuentes de agua.
  • Llevar el agua para la limpieza al menos a 200 pies de distancia de las fuentes de agua.
  • Nunca utilices o arrojes agua jabonosa directamente en las fuentes de agua del campo. Puedes contribuir a generar una población de patógenos microscópicos en el agua.
  • Deseche el agua jabonosa dispersándola en el suelo en lugar de en las rocas. Los microorganismos del suelo ayudan a metabolizar los contaminantes.

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